Luz del zodiaco: La NASA cree haber resuelto el enigma astronómico

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Luz del zodiaco - Noticias Ahora
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La misteriosa luz zodiacal -un brillo tenue y difuso visible en el cielo nocturno en dirección al Sol, también conocido como el falso amanecer- ha fascinado a los humanos durante siglos. Ahora la NASA cree haber resuelto el misterio de su procedencia.

La luz fue investigada por el astrónomo Giovanni Cassini en 1683 e incluso descrita por el profeta islámico Mahoma en el Corán. Hace poco se creía que era la luz del sol reflejada por una nube de partículas de polvo que orbita alrededor del sol.

Pero nuevos datos de la nave espacial Juno de la NASA, que viajó al gigante gaseoso Júpiter, han sugerido que el polvo se originó en realidad en Marte, que está desprendiendo partículas en el espacio interplanetario.

Uno de los instrumentos a bordo de Juno detectó por casualidad partículas de polvo que se estrellaron contra la nave durante su viaje a Júpiter, y los resultados aparecen en el Journal of Geophysical Research: Planets.

Los impactos proporcionaron importantes pistas sobre el origen del polvo y la evolución orbital de la nube de polvo, resolviendo algunos de los misterios sobre cómo y por qué la luz zodiacal puede variar tanto.

Las importantes implicaciones del descubrimiento fueron una sorpresa para los científicos que han pasado años estudiando los desechos cósmicos.

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Como dijo el profesor Leif Jorgensen, de la Universidad Técnica de Dinamarca: «Nunca pensé que íbamos a buscar polvo interplanetario».

El profesor Jorgensen había diseñado los cuatro instrumentos que Juno utilizó para rastrear las estrellas como parte de su investigación magnetométrica.

La NASA explicó que estas cámaras de a bordo tomaban fotografías del cielo cada cuarto de segundo para determinar la orientación de Juno en el espacio mediante el reconocimiento de los patrones de las estrellas, una tarea de ingeniería que era «esencial» para la precisión del magnetómetro.

El profesor esperaba que sus cámaras también pudieran captar un asteroide aún no descubierto, por lo que programó una de ellas para que informara de los objetos que aparecieran en varias imágenes consecutivas pero que no estuvieran en el catálogo de estrellas y otros objetos celestes que la humanidad ya conoce.

Los resultados le sorprendieron. La cámara a bordo de Juno empezó a emitir miles de imágenes de objetos no identificables – rayas de luz que aparecían y luego desaparecían misteriosamente en el espacio – dejando al profesor Jorgensen y a sus colegas desconcertados.

«Mirábamos las imágenes y decíamos: ‘¿qué puede ser esto? Pensamos: ‘algo va realmente mal’. Las imágenes parecían como si alguien estuviera sacudiendo un mantel polvoriento por la ventana», dijo.

Pero cuando los investigadores calcularon el tamaño aparente y la velocidad de los objetos en las imágenes, se dieron cuenta de lo que estaban viendo: diminutos granos de polvo que se estrellaban contra Juno a unos 16.000 kilómetros por hora, arrancando trozos submilimétricos de la nave.

Rocío de escombros

«A pesar de que se trata de objetos con una masa ínfima, son muy potentes», explica Jack Connerney, jefe;de investigación del magnetómetro de Juno e investigador principal adjunto de la misión.

Resultó que el rocío de escombros procedía de los amplios paneles solares de Juno, que funcionaban como;los mayores y más sensibles detectores de polvo jamás construidos, aunque ese no era su propósito.

En la Tierra, la luz zodiacal puede variar: a veces parece muy fuerte y otras veces parece más tenue y difusa. Los investigadores lograron relacionar su apariencia con la órbita de Marte, el planeta más;polvoriento que conoce la humanidad.

Esto fue una revelación radical para los científicos, que se dieron cuenta de que la nube de polvo termina;en la Tierra porque la gravedad terrestre absorbe todo el polvo que se acerca a ella.  Luz del zodiaco 

«Ese es el polvo que vemos como luz zodiacal», explicó el profesor Jorgensen, aunque queda otro misterio: ¿Cómo escapa el polvo a la gravedad marciana? Los investigadores esperan que otros científicos lo investiguen. Luz del zodiaco 

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